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比特币及其产业链

谈到比特币,很多人的第一反应是:这东西不是被禁止了吗?或许很多人对比特币的了解还停留在13年底比特币的火爆及央行对其的打压的时候。事实上,经过2014年一年的发展,虽然比特币的价格一路下滑,但比特币生态环境却发生了天翻地覆的变化,从一个流行于极客圈的的玩物,俨然发展出了成熟的产业链。从挖矿到交易到支付,以及丰富的比特币衍生品,比特币正从幼稚走向成熟。

什么是比特币

比特币系统是一个相对复杂的系统,即使对于程序员而言,要想完全的理解它的运作方式也非易事。事实上,就连李笑来这种自称非常了解比特币的人,在其公开的微博上,也搞不清楚公钥是什么东西。我本人也是花了很久的时间才彻底搞清楚比特币系统里面的各种概念。想要理解比特币的工作原理,首先要读的就是 Satoshi Nakamoto 的白皮书:Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System. 里面的概念可能需要多读几遍才能读懂。另一个值得去得地方是比特币的 Wiki. 对于比特币相关的开发者,官方的文档是必须要读的。

但是,对于一般人来说,要使用比特币,并不需要完全的理解它的运作原理,只需了解比特币的特征,知道几个基本概念即可。

比特币是基于互联网的加密电子货币,可以把它理解为电子黄金。它具有很多黄金的属性,并且从某些角度来看,比特币更具有优势。

首先,它总量固定为2100万枚。它通过一种称为挖矿的形式来发行新的货币,它的产量会大约每隔4年减半,最终达到一个最大值,目前已经产出了不到1400万枚。虽然从长期看来,它使一种通缩型货币,但目前,它仍然处于早期的发行阶段,是严重的通胀型货币。

其次,它是一种去中心化的系统。和传统的金融体系不同,比特币没有一个中央节点来控制它的运作和发行,而是所有的节点通过特定的协议和规则达成的共识。这有两个意义,一个是没有人能够(或者说很难)控制这个系统,比如增发货币,撤销某一笔交易,修改规则等等;另一个是它无法被完全的禁止,因为无法做到关闭某一个主机就能关闭整个系统,只要互联网存在,它就能够存在。所有,有人称它为有史以来最危险的开源项目。

另外,比特币是匿名的。比特币是通过比特币地址来保存比特币。一个比特币地址是类似这样的:13dUm4aNZQDNQpwnX1PxaBQfUdjnFwbba1 这完全是通过随机算法生成的。每个地址对应有私钥,只要拥有了私钥,便拥有了该地址对应的比特币。有意思的是,所有的交易信息在比特币系统里面都是公开的,每个完整的节点都保存有史以来所有的交易记录,但人们并不知道某一个地址是谁所拥有。由于它的匿名,使得它被用于一些非法的活动,比如卖卖枪支毒品,黑客勒索,藏匿财产等,但这并不是比特币的原罪,它只是一个工具而已。不过由于现在不管是国内还是国外的交易所,买卖比特币都需要经过实名认证,所以给追踪比特币交易带来了一些可能。

比特币产业链

挖矿

目前,比特币每天产出的数额大约为3600枚。即使按照目前的币价,每天的产出额也将近100万美元。

根据比特币发行的原理,运行哈希运算的速度越快,获得比特币的概率就越高。而比特币每天产出的数量是有限的,所以比特币挖矿是一场残酷的军备竞赛。比特币挖矿设备经历了四个阶段,每一阶段都比上一阶段的效率提升数个数量级。第一个阶段就是在比特币刚诞生后的几年内,用普通的 PC 即可参与比特币挖矿,这为 CPU 阶段。当比特币开始交易产生价值时,人们发现用显卡挖矿效率更高,这进入了第二个阶段,为 GPU 阶段。然后是 FPGA (现场可编程逻辑门阵列)阶段。目前为 ASIC (专用集成电路)阶段。随着军备竞赛的升级,全网算力越来越高,这也给比特币网络提供了更大的安全性。

比特币全网算力走势

图为过去一年比特币全网算力的变化曲线,一年之内增加了超过10倍。增长这么快一个是因为设备效率的提升,另一个是参与人数的增加。目前比特币全网算力为350P左右,这是什么概念呢,这相当于有35W台最新型的矿机24小时不停的运算。而且,这些矿机只能用来挖矿,不能用作其他用途。容纳上万台比特币矿机的矿场在全球都屡见不鲜。

比特币挖矿曾经是一个暴力的行业。最早的 ASIC 芯片问世时,买入者在很短时间内便能挖回买入矿机的钱,再加上币价的大幅上涨,获得了惊人的回报。那些早期投资烤猫股票的人,更是获得了上千倍的回报。

然而,过去的一年,由于币价的下跌,大量矿机挖出的比特币不够支付电费,投资者血本无归。矿机生产商面临行业洗牌,去年出现的很多矿机商已经倒闭,目前剩下蚂蚁矿机一家独大。

交易

从某种程度上说,比特币算是最完美的投机品了:涨跌幅巨大,不收手续费,7*24不间断交易,没有T+1限制,不需要繁琐的开户门槛,交割极为方便。交易是比特币目前最主要的应用,未来也会继续如此。通过交易,比特币实现了价值的发现,也为其他应用带来的基础。

我第一次想购买比特币时,国内几乎没有看起来正规的交易所,所以没有敢买入。而现在,国内目前至少十几家比特币交易所,国际上也出现了很多。国内最大的有三家交易所,分别是 比特币中国,okcoin 和 火币。由于残酷的市场竞争,国内交易所纷纷放弃收取交易手续费,并且推出支持自动化交易的 API、手机客户端等产品,从体验上完胜传统的券商。这体现出了互联网金融的巨大威力。

比特币价格在过去几年最大涨幅数千倍,带来了巨大的投资机会,很多早期入场者因此获得了巨额的收益,然而更多人在残酷的市场里面血本无归。参与比特币市场交易的人有很多种,有长期看好比特币不断买入持有的,有旷工卖出比特币套现的,也有大量的短线投机者,还有拥有大量资金能够影响比特币价格的人也就是人们俗称的庄家。

过去的一年,由于比特币价格的持续下滑,人们发现做空更容易赚钱。于是出现了融资融币,出现了期货。特比是期货,由于具有高达20倍的杠杆,使得本来就涨跌幅巨大的比特币变得更加危险,比特币交易变相的成为了赌场。庄家也更容易的坐庄了,因为比特币盘子本来就很小,庄家通过期货建仓,现货拉盘或砸盘,在短时间内吃个来回。散户做期货运气好能赚个几倍,但终究是要还回去的。

支付

比特币另外一个重要的应用为支付。和传统支付手段相比,比特币有更低廉的手续费,更快的速度,以及能够匿名支付。我有过几次使用比特币在网上购买 VPS, VPN, SSL 等服务的经历,整个流程非常流畅,不需要提交复杂的个人信息和信用卡信息,也不用担心信息泄露的可能。

在跨境支付上面,比特币有天然的优势。因为比特币是基于互联网的,是没有国界的。没有比特币的话,只能通过银行转账或信用卡支付。然而,银行转账流程特别复杂,周期也很长。信用卡比较方便但门槛较高,很多人比如大学生是没有信用卡的。对于有外汇管制的中国,使用比特币也能够突破这一限制。

现在有越来越多的公司开始支持比特币支付,如新蛋,戴尔,微软等。Paypal 也已经宣布支持比特币支付。也有很多创业公司如 coinbase, bitpay 等为比特币提供类似支付宝的功能,使得商家和消费者更容易使用比特币。

机遇和挑战

比特币也面临着下面这些威胁。

安全性

因为比特币的核心是一串数字,只要得到这这串数字并能支配对应的比特币。这使得保存比特币变得特别不容易,丢失和被盗比特币的事情经常发生。比如最近的:bitstamp 被盗比特尔被盗比特币存钱罐被盗。目前常用的比特币保存技术为冷存储技术,即安装比特币钱包的电脑永不联网,离线生成地址和交易信息,再通过在线的钱包广播交易。

被利用于非法用途

曾经运行在暗网中的丝绸之路是世界上最大的在线毒品和枪支的交易网站,而比特币是其唯一支持的支付方式。虽然丝绸之路网站被美国 FBI 查封。但无数个类似的网站马上建立了起来。国内也出现大量利用比特币概念的传销组织,骗取了大量人的钱财。

政府的政策

在中国,央行是不承认比特币的货币属性的,而是定性为了商品。银行和第三方支付也不被允许参与比特币,这使得比特币交易所的正规化变得十分困难。在美国,目前参与比特币也面临着法律监管的难题,银行对比特币敬而远之。在全球,很多国家禁止了比特币交易,很多银行也视比特币为威胁。

交易所风险

曾经最大的比特币交易所 MT.GOX 的破产,无疑严重的打击了比特币参与者的信心。还有一些其他交易所的跑路,被盗等等,卷走了大量投资者的资金。长期投资者唯一应对的办法是尽快把比特币提现到自己控制的钱包中。

个人的看法

我2011年接触到比特币,2013年开始参与比特币交易,2014年加入了比特币相关的创业团队。不过由于各种原因,目前已经离开了这个创业团队。目前仍在参与比特币交易。

对于比特币,我是长期看好的。比特币目前仍然处于其发展的早期,比特币的价值体现在认同比特币的人数上。比特币的未来会是什么样的,在金融体系中起到什么作用还很难说。对于普通人,可以把比特币当做一种风险投资来看待。